911

(Black Flies)

  1. Le chemin de croix d'Ollie

    Ollie Cross a vingt-trois ans et souhaite devenir médecin. En attendant de repasser le concours d'entrée en médecine, il opte pour la profession d'ambulancier, pour continuer à acquérir de l'expérience dans le milieu médical et pour mettre de l'argent de côté. Mais il commence à Harlem, alors l'un des quartiers les plus difficiles de New York, où le quotidien des ambulanciers n'est pas de tout repos. Enfin, encore moins qu'ailleurs.

    911, publié chez Sonatine en 2014, est le second roman de Shannon Burke après Manhattan Grand-Angle, paru à la Série Noire en 2007. Le précédent était déjà réaliste, se déroulait déjà à New York et avait déjà un personnage principal issu du monde médical – un infirmier de nuit. Mais celui-ci est encore plus criant de vérité, et sans doute encore plus fort. Et pour cause, avant d'être scénariste et écrivain, Shannon Burke a été pendant cinq ans... ambulancier... à Harlem.
    L'aspect autobiographique est donc souvent palpable, bien que 911 ne soit pas un document de témoignage mais bel et bien un roman. Et s'il y a sans doute beaucoup de l'auteur dans Ollie, les protagonistes ont leur propre vie de fiction. Les tranches de vie d'ambulancier que nous présente Shannon Burke sont tantôt tristes, tantôt drôles, parfois carrément atroces. Surtout, elles sont trop exceptionnelles pour avoir été inventées – elles sentent trop le vécu de terrain.
    S'il y a beaucoup d'anecdotes au fil des pages, le livre ne se résume pas à ça. L'attention est focalisée sur Ollie et son parcours, bien qu'on nous donne à voir aussi d'autres personnages intéressants, comme son collègue Rutkovsky, qui joue le gros dur pour tenter de masquer ses faiblesses. Avec Ollie, on comprend la difficulté à s'intégrer dans une équipe d'ambulanciers déjà bien soudée, on découvre les joies des brimades pour « tester » la nouvelle recrue qui confinent au bizutage. On découvre la difficulté à gérer ses nerfs et ses émotions lorsqu'on est amené à vivre des horreurs et des scènes violentes au quotidien. On observe aussi les difficultés qu'ont Ollie et ses collègues à mener de front leur vie professionnelle et un semblant de vie « normale », sociale et/ou sentimentale. Avec les horaires décalés et les journées interminables, Ollie peine à trouver du temps pour Clara, son amie étudiante. Certains de ses coéquipiers n'essaient même plus de faire semblant, adoptant un style de vie monacal, entièrement consacrés qu'ils sont à leur métier. Enfin, bien qu'ils soit sensés être là pour sauver des vies, on se rend compte qu'être ambulancier à Harlem, c'est parfois aussi essuyer des insultes, quand ce n'est pas des coups.

    911 a reçu cette année le Prix Mystère de la Critique du Meilleur Roman étranger. Cette récompense est méritée tant le texte est d'une rare puissance et criant de réalisme. S'il est magnifiquement écrit, 911 est aussi très sombre et parfois très dur (certaines scènes sont vraiment dérangeantes), et ne doit pas être mis entre toutes les mains. Bien qu'il ne traite pas du même métier, 911 fait souvent penser au superbe Nécropolis, qui avait pour personnage principal un médecin légiste. On ne peut que souhaiter à Shannon Burke que son roman fasse date comme celui d'Herbert Lieberman.

    /5